Cuatro exoplanetas como la Tierra orbitan a la estrella más cercana al Sol

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Dos de ellos se ubican en la zona habitable y podrían contener agua líquida.

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Exoplanetas

Un nuevo estudio realizado por un equipo internacional de astrónomos revela que cuatro planetas del tamaño de la Tierra orbitan la estrella parecida al sol más cercana, tau Ceti, que está a unos 12 años luz de distancia, muy cerca de nosotros; tanto que es visible a simple vista. Estos planetas son de masa 'pequeña', 1,7 veces la masa de Tierra, haciendo que se encuentren entre los planetas más pequeños que se han detectado alrededor de estrellas parecidas al Sol. Dos de ellos son supertierras ubicadas en la zona habitable de la estrella, lo que significa que podrían contener agua superficial líquida.

Los planetas fueron detectados observando las oscilaciones en el movimiento de tau Ceti. Esto requirió de técnicas lo suficientemente sensibles como para detectar variaciones en el movimiento de la estrella tan pequeñas, a 30 centímetros por segundo.


Aunque podrían ser habitables, un disco masivo de desechos de la estrella que les rodea reduce su probabilidad de sostener vida.

"Ahora estamos cruzando un umbral donde, a través de un modelado muy sofisticado de grandes conjuntos de datos combinados de múltiples observadores independientes, podemos desentrañar el ruido de la actividad de la superficie estelar de las minúsculas señales, generadas por los remolcadores gravitacionales de los planetas en órbita terrestre”, según uno de los autores del estudio, Steven Vogt, profesor de astronomía y astrofísica en UC Santa Cruz.

El autor principal, Fabo Feng, de la Universidad de Hertfordshire, Reino Unido, señala que los investigadores están consiguiendo tentadoramente cerca del límite de 10 centímetros por segundo requerido para detectar análogos de la Tierra. "Nuestra detección de bamboleos tan débiles es un hito en la búsqueda de planetas similares a la Tierra y la comprensión de la habitabilidad de la Tierra mediante la comparación con estos análogos", apunta Feng. "Hemos introducido nuevos métodos para eliminar el ruido en los datos con el fin de revelar las débiles señales planetarias".

Exo planetas

Esta ilustración compara los cuatro planetas detectados alrededor de la estrella cercana tau Ceti (arriba) y los planetas interiores de nuestro sistema solar (abajo)./Créditos: Fabo Feng

De ser habitables, es mucho más probable que lo sean los dos planetas exteriores alrededor de tau Ceti, aunque un disco masivo de desechos de la estrella que les rodea reduce su probabilidad de sostener vida, debido a un bombardeo intensivo de asteroides y cometas.

El mismo equipo también investigó tau Ceti en 2013, cuando el coautor Mikko Tuomi de la Universidad de Hertfordshire llevó a cabo un esfuerzo en el desarrollo de técnicas de análisis de datos y el uso de la estrella como una referencia. "Hemos descubierto una manera ingeniosa de distinguir las señales causadas por los planetas y las causadas por la actividad de las estrellas. Nos dimos cuenta de que la actividad de las estrellas difería en diferentes longitudes de onda y utilizaban esa información para separar esta actividad de señales de planetas”, explica.

Los investigadores mejoraron la sensibilidad de sus técnicas y fueron capaces de descartar dos de las señales que el equipo había identificado en 2013 como planetas. "Pero no importa cómo miremos a la estrella, parece haber al menos cuatro planetas rocosos que orbitan en torno a ella", dice Tuomi. "Poco a poco, estamos aprendiendo a distinguir entre las oscilaciones causadas por los planetas y las causadas por la superficie activa estelar, lo que nos permite verificar esencialmente la existencia de dos planetas exteriores potencialmente habitables en el sistema", concluye.

Por:
Laura Marcos

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