Las mejores noticias de 2017

  • Ahora podemos escuchar al Universo

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    Ahora podemos escuchar al Universo

    En 2015 la noticia científica del año fue sin duda la detección de ondas gravitacionales, existencia predicha ya por Albert Einstein. Pero fue en este momento cuando el experimento LIGO fue capaz de obtener la prueba de su existencia y de que estas procedían de la fusión de agujeros negros. Pero resulta que hemos seguido detectando al menos dos ondas gravitacionales más desde entonces. Este avance es importantísimo ya que las ondas gravitacionales también informan sobre la formación del universo.
    Ahora, con una nueva serie de detectores conocidos como LISA que estarán operativos en 2034, pronto podremos obtener nuevos e increíbles datos sobre nuestro cosmos.

  • La fusión nuclear, cada vez más cerca

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    La fusión nuclear, cada vez más cerca

    La fusión nuclear podría ser la clave para producir energía casi ilimitada con pocos subproductos distintos del agua salada y los científicos llevan luchando durante mucho tiempo para crear una máquina que pueda controlar de forma sostenible una reacción tan poderosa como la fusión nuclear. A finales de 2015, Alemania encendió un reactor de fusión nuclear masivo que desde entonces ha sido capaz de contener una gota caliente de plasma de hidrógeno. Corea del Sur y China también han conseguido reacciones récord en sus propias máquinas de fusión. Reino Unido tampoco se queda atrás. De hecho, los científicos del MIT predicen que gracias a todos estos nuevos avances, deberíamos ser capaces de obtener energía de fusión en la red para 2030.

  • Erradicando enfermedades

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    Erradicando enfermedades

    Primero, fuimos capaces de librarnos de la viruela que fue declarada erradicada en 1979 gracias a una intensa campaña de vacunación. Ahora estamos a punto de eliminar el parásito del gusano de Guinea (dracunculiasis o enfermedad de la lombriz de Guinea), pues a principios de 2015 apenas quedaban 126 casos, gracias -sobre todo- a un ingenioso y barato filtro de paja que evita que los seres humanos se contaminen por el agua. Ahora, en mayo de 2017, se han contabilizado solo 5 casos. Estamos a punto de decirle adiós para siempre.

  • Hacia el fin de la poliomielitis

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    Hacia el fin de la poliomielitis

    Y si con la enfermedad de la lombriz de Guinea estamos a un paso de la erradicación, lo mismo podríamos decir de la poliomielitis. Esta contagiosa enfermedad que ataca la médula espinal y provoca atrofia muscular y parálisis, tiene los días contados.

    Desde la Iniciativa Mundial de Erradicación de la Poliomielitis iniciada en 1988, la incidencia mundial de la enfermedad ha disminuido en un 99,9% gracias a un impulso de vacunación. En 2016 solo se produjeron 19 casos de poliovirus salvaje en todo el mundo y en 2017 se han contabilizado 8.

  • Revierten el daño cerebral en una niña de 2 años

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    Revierten el daño cerebral en una niña de 2 años

    Un equipo de científicos estadounidenses logró revertir el daño cerebral de una pequeña de 2 años de edad en lo que parece ser el primero hito de su clase. La niña se había ahogado en una piscina (estuvo 15 minutos en el agua antes de ser descubierta) y tardaron 2 horas en hacer que su corazón volviera a latir. La falta de oxígeno en su cerebro había causado una profunda lesión de la materia gris y una atrofia cerebral, y la pequeña no podía hablar, caminar o responder; sus únicos movimientos eran sacudir la cabeza de forma incontrolada.

    Tras recibir cuidados críticos en el hospital durante 48 días, la niña fue dada de alta, pero debido a la extensión de sus lesiones cerebrales y sus efectos secundarios físicos, los expertos propusieron un tratamiento con terapias de oxígeno en un intento de "despertar" el cerebro dañado de la joven Edén.

    Afortunadamente, después de tratarla con oxigenoterapia hiberbárica administrada por un equipo de LSU Health New Orleans y la Universidad de Dakota del Norte (EE. UU.), consiguieron revertir significativamente el daño cerebral de la niña.

    Algunos expertos como Ian Miller han comentado que "no hay forma de que el suministro de oxígeno a una célula cerebral muerta haga que la célula cerebral se recupere. No es así como el cerebro responde a la lesión y al oxígeno una vez que ha ocurrido la muerte neurológica". En general, los científicos creen que la recuperación de la pequeña es posible que se deba a otros factores además del tratamiento hiperbárico, que era poco probable que restaurara sus funciones cerebrales perdidas.

  • Un fármaco para tratar el autismo

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    Un fármaco para tratar el autismo

    Estamos más cerca que nunca de poder conseguir un medicamento que pueda tratar los síntomas del autismo. Un pequeño pero prometedor ensayo clínico llevado a cabo por la Escuela de Medicina de la Universidad de California en San Diego (EE. UU.) demostró este año que un antiguo fármaco de 100 años de edad llamado suramina (suramina sódica, empleada para tratar la tripanosomiasis) puede mejorar de forma considerable los síntomas del trastorno del espectro autista en niños. El estudio fue publicado en la revista Annals of Clinical and Translational Neurology y, aunque hay mucho por hacer aún, es la primera vez que estamos tan cerca de tener un medicamento que potencialmente puede tratar los síntomas del autismo.

  • Agua salada convertida en agua potable

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    Agua salada convertida en agua potable

    Un equipo de científicos de la Universidad de Manchester (Reino Unido) está trabajando en un tamiz basado en grafeno que convierte el agua de mar en agua potable.

    En un nuevo ejemplo de lo sorprendente y fascinante que es el grafeno, este año los investigadores lograron un importante punto de inflexión en la búsqueda de una desalinización eficiente al anunciar la invención de una membrana de óxido de grafeno que tamiza la sal directamente del agua de mar. Aunque el proyecto aún no ha salido de laboratorio, es una prueba evidente de que un día -no muy lejano- seremos capaces de convertir rápida y fácilmente unos de nuestros recursos más abundantes, el agua de mar, en uno de los recursos más escasos: el agua potable.

  • Revertir los síntomas del alzhéimer

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    Revertir los síntomas del alzhéimer

    Una investigación publicada en agosto por el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) reveló que es posible revertir la pérdida de memoria de la enfermedad de Alzheimer. Según expusieron los científicos en la revista Cell Reports, los recuerdos perdidos no se habrían ido para siempre. Una enzima que interfiere con los procesos clave de formación de memoria en personas con alzhéimer y afecta a algunos genes, puede ser bloqueada y con ello es posible revertir la pérdida de memoria en pacientes con alzhéimer. Se trata de la enzima HDAC2 y su bloqueo no causa daños colaterales.

  • Prevenir abortos espontáneos

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    Prevenir abortos espontáneos

    A primeros de 2017 descubrimos una forma muy sencilla de prevenir abortos espontáneos: una vitamina que podría reducir la incidencia de defectos de nacimiento y abortos espontáneos en todo el mundo, la vitamina B3, presente de forma natural en la carne y en las verduras, según un estudio publicado en la revista New England Journal of Medicine. Los expertos afirmaron que se trataba del "descubrimiento más importante para las mujeres embarazadas desde el folato". La investigación que duró más de una década, reveló que las mujeres podrían evitar abortos espontáneos y defectos de nacimiento simplemente tomando vitamina B3 durante el embarazo.

  • Hyperloop, el transporte del futuro

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    Hyperloop, el transporte del futuro

    El sistema de transporte hyperloop ideado por el genio Elon Musk promete trasladarnos en cápsulas de 3.100 kg para albergar a 28 personas cada una a velocidades de alrededor 1.220 kilómetros por hora, pudiendo cubrir San Francisco-Los Ángeles, o Munich-Berlín en unos 30 minutos.
    Hasta ahora se están construyendo cápsulas de prueba en Estados Unidos, Holanda, Eslovaquia y la República Checa. El objetivo es tener un sistema Hyperloop entre Amsterdam y París para 2021.

  • Un nuevo tipo de aurora

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    Un nuevo tipo de aurora

    Se llama Steve y no es un hombre, sino un nuevo tipo de aurora a la que han bautizado con tal nombre. Se trata de un fenómeno astronómico que aparece como un lazo ligero de color en el cielo, que parece un lazo de luz parpadeante, causado por una tira de gases calientes con un arco de 25 kilómetros a una altitud de 300 km, que se mueve por el aire a unos 6.4 kilómetros por segundo hacia el oeste, y su temperatura es de 3000° C. Ha sido detectado en altas latitudes del hemisferio norte y es tan espectacular como las auroras que conocemos.

    Crédito imagen: ESA/Dave Markel

  • Las vacunas salvan millones de vidas

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    Las vacunas salvan millones de vidas

    Un estudio publicado en la revista Bulletin of the World Health Organization reveló que para 2020, los programas de vacunación habrán salvado 20 millones de vidas en los países más pobres del mundo. Y no solo la inmunización previene las muertes, sino que las vacunas están demostrando ser una herramienta eficaz para ahorrar de forma masiva en los costos de atención de la salud en áreas del mundo donde importa cada moneda. Según los expertos -que analizaron 73 países de todo el planeta con PIB per cápita inferior a 1.000 dólares-, las vacunas son extremadamente rentables, facilitando un ahorro de 350.000 millones de dólares.

  • La carrera hacia la supremacía cuántica

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    La carrera hacia la supremacía cuántica

    Estamos a punto de cruzar el límite de la "supremacía cuántica". En la IV Conferencia Internacional sobre Tecnologías Cuánticas, celebrada en Moscú en el mes de julio, un equipo de investigadores estadounidenses y rusos anunció que había probado con éxito un dispositivo de 51 qubit, que nos ha llevado más cerca que nunca de un ordenador cuántico en funcionamiento.

    Es posible que el primer ordenador cuántico comercial esté más próximo de lo que esperábamos y seguro que alcanzaremos nuevos hitos en este campo muy pronto.

  • El detonante de las enfermedades autoinmunes

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    El detonante de las enfermedades autoinmunes

    Un equipo de científicos del Hospital National Jewish Health identificó un desencadenante de las enfermedades autoinmunes como el lupus, la enfermedad de Crohn o la esclerosis múltiple. Las enfermedades autoinmunes ocurren cuando el sistema inmunológico del cuerpo comienza a atacarse a sí mismo, pero a pesar de los conocimientos sobre ellas, no habíamos sido capaces de localizar lo que desencadena esta reacción extraña en su origen. Ahora, los científicos han identificado una reacción en cadena que potencialmente podría explicar por qué nuestros propios cuerpos pueden volverse contra las células sanas, lo que transformará la forma en que miramos estas enfermedades y cómo podremos tratarlas.

  • Los cristales pueden doblarse

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    Los cristales pueden doblarse

    Como aprendimos en la escuela, los cristales son quebradizos y para nada elásticos; si intentas doblar un cristal, se romperá; pero una nueva investigación demuestra que los cristales se pueden doblar, abriendo la puerta a una nueva clase de materiales que podrían revolucionar la electrónica y la tecnología.

    Así, un equipo de investigadores de la Queensland University of Technology (Australia) ha demostrado que los cristales pueden ser tan flexibles como para ser doblados repetidamente e incluso atarlos en nudos. Habrá que cambiar la definición misma de lo que es un cristal.

  • Los electrones en grafeno pueden fluir como líquido

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    Los electrones en grafeno pueden fluir como líquido

    Los científicos demostraron este año que, a través de una nueva técnica, los electrones pueden fluir a través de grafeno como si de líquido se tratara, alcanzando los límites que los físicos pensaban previamente que eran imposibles. Este "flujo superbalístico" podría resultar incluso más eficaz que la superconductividad. Y es que los electrones que fluyen como líquido en el grafeno son insanamente superconductores.

  • Los seres humanos seguimos evolucionando

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    Los seres humanos seguimos evolucionando

    Un estudio genómico con datos de más de 200.000 personas llevado a cabo por científicos de la Universidad de Columbia, del Centro del Genoma de Nueva York y la Universidad de Cambridge (EE. UU.) ha descubierto que las variantes genéticas vinculadas al alzhéimer y al tabaquismo son menos frecuentes en personas con mayor esperanza de vida, lo que sugiere que la selección natural sigue su curso en nuestros días. Aún seguimos evolucionando.

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